Las lágrimas de San Lorenzo o Perseidas afectarán a la tierra y a la luna

En las últimas noches las Perseidas han vagado por el cielo nocturno e incluso han creado algunas bolas de fuego muy brillantes. Estas bolas de fuego fueron registradas por los detectores operados por la Red Meteorológica del Suroeste de Europa en el Complejo Astronómico de La Hita (Toledo) y otros nueve observatorios astronómicos en Andalucía.

Estos detectores forman parte del proyecto SMART, desarrollado por el Instituto Andaluz de Astrofísica (IAA-CSIC) con el objetivo de monitorear continuamente el cielo para registrar y estudiar los efectos de las rocas de varios objetos del sistema solar en la atmósfera de la Tierra.

Según el investigador responsable del proyecto SMART, el astrofísico José María Madiedo del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), el verdadero espectáculo astronómico de las Perséidas no tendrá lugar hasta dentro de varios días, sin embargo, hasta que esta lluvia estelar haya alcanzado su máxima actividad, cuando se puedan ver unas 50 Perséidas por hora en lugares alejados de la contaminación lumínica de las grandes ciudades.

Las Perséidas son producidas por el cometa 109P/Swift-Tuttle y son uno de los espectáculos astronómicos clásicos de las noches de verano en el hemisferio norte. Este cometa completa una órbita alrededor del sol cada 133 años. Y cada vez que se acerca a nuestra estrella, el 109P/Swift-Tuttle se calienta y expone chorros de gas y pequeñas partículas sólidas que forman la cola del cometa. Cada año, entre finales de julio y finales de agosto, nuestro planeta atraviesa los restos de esta cola, lo que hace que estas partículas, conocidas como meteoroides, colisionen con la atmósfera de la Tierra a gran velocidad. Cuando la Tierra entra en esta nube de meteoritos dejada por el cometa, el número de partículas aumenta y la actividad de las perséidas se incrementa. En 2020, esta actividad alcanzará su punto máximo durante la noche del 11 al 12 de agosto. Sin embargo, la actividad de las Perseidas también será alta en la noche anterior y posterior, para que podamos ver un gran número de estrellas fugaces. El brillo de la luna, que está en su fase menguante, perturba la observación, por lo que es difícil ver a las Perseidas más débiles. Si las condiciones de observación fueran completamente ideales, podrían ser del orden de 100 estrellas fugaces por hora, pero el brillo de la Luna será uno de los factores que causará que el número real de perseidas visibles disminuya a unas 50 por hora.

La mayoría de los meteoroides que salen de 109P/Swift-Tuttle son tan pequeños como un grano de arena o incluso más pequeños. A medida que pasan por nuestro planeta, entran en la atmósfera de la Tierra a una enorme velocidad: más de 210.000 kilómetros por hora. Eso corresponde a un viaje de norte a sur en menos de 20 segundos. A estas velocidades, la colisión con la atmósfera es tan repentina que la temperatura de estas partículas se eleva a unos 5.000 grados centígrados en una fracción de segundo, provocando que se descompongan al tiempo que emiten un destello de luz conocido como meteoro o estrella fugaz. Este declive tiene lugar a grandes altitudes, normalmente entre 100 y 80 kilómetros sobre el suelo. Las partículas más grandes (del tamaño de un guisante o más grandes) pueden producir estrellas fugaces mucho más brillantes, conocidas como bolas de fuego.

Para disfrutar de las Perséidas, no es necesario utilizar telescopios u otros instrumentos ópticos. Basta con observar el cielo, preferiblemente desde un lugar lo más oscuro posible y lejos de la contaminación lumínica de las ciudades. Durante el máximo de este año, la luna menguante perturbará la observación a partir de la segunda mitad de la noche, cuando su brillo hará difícil ver las estrellas fugaces menos brillantes. Estas estrellas fugaces pueden aparecer en cualquier lugar del cielo. Al extender su trayectoria hacia atrás, parecen provenir de un punto de la constelación de Perseo, de ahí el nombre de «Lluvia Perseida». Este punto se llama «radiante». A medida que la constelación de Perseo se eleva sobre el horizonte después del anochecer, la probabilidad de ver Perseidas aumenta a medida que avanza la noche y alcanza su máximo nivel cerca del amanecer.

Pero los Perseidas también golpearon la luna. A diferencia de la Tierra, la Luna carece de una atmósfera que la proteja, por lo que los meteoroides colisionan directamente con la superficie lunar a más de 210.000 km/h. Como resultado, los meteoroides y una parte del suelo lunar sobre el que chocan son destruidos abruptamente, formando un nuevo cráter. Sin embargo, cada una de estas colisiones también produce un corto destello de luz que el ojo humano no puede percibir directamente, pero que puede ser detectado por los telescopios desde la Tierra. El estudio de estos destellos permite a los astrofísicos obtener datos muy relevantes sobre las colisiones que se producen contra la Luna y la Tierra. Por esta razón, durante las noches de mayor actividad Perseida, los telescopios del proyecto MIDAS, desarrollado por el Instituto de Astrofísica de Andalucía, también están dirigidos a la Luna para registrar cómo las partículas desprendidas del cometa 109P/Swift-Tuttle se disuelven hacia la superficie lunar.

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